¿Cómo funciona el fertilizante? Nutrientes vegetales simplificados

El fertilizante puede hacer una gran diferencia en el crecimiento y la salud de sus plantas. Pero aparte de seguir las instrucciones de la etiqueta y esperar los resultados, ¿cómo funciona el fertilizante? Este artículo explicará cómo los fertilizantes ayudan a las plantas a crecer, lo que hace cada uno de los componentes individuales y cómo usarlos de manera segura y efectiva.

¿Cómo funciona el fertilizante? El fertilizante es un suplemento que contiene nutrientes esenciales para los procesos metabólicos básicos de las plantas. El fertilizante se aplica al suelo o se pulveriza en las partes frondosas de la planta. Los nutrientes se llevan a la planta a través de sus raíces u hojas e impulsan todos los procesos que tienen lugar dentro de las células.

Hablar de fertilizantes puede convertirse en un tema largo, ya que tiene muchos detalles, pero es importante entender lo básico sobre qué es el fertilizante, por qué las plantas necesitan fertilizantes y cómo elegir y aplicar el mejor tipo de fertilizante para sus necesidades. Conocer estos fundamentos le ayudará a usar los fertilizantes correctamente y a obtener un crecimiento óptimo de sus plantas.

¿Qué es el fertilizante?

Por definición, un fertilizante es una sustancia, ya sea natural o sintética, que se aplica al suelo o directamente a los tejidos de las plantas para suministrar uno o más nutrientes. La finalidad de los fertilizantes es complementar la nutrición de las plantas y promover su crecimiento.

Los fertilizantes vienen en muchas formas diferentes que van desde los residuos animales (es decir, estiércol), a los residuos de cocina y de jardín altamente descompuestos, a una gran cantidad de productos disponibles comercialmente.

¿Por qué las plantas necesitan fertilizante?

No importa qué tipo de planta esté creciendo, tiene ciertos nutrientes que necesita absolutamente para el crecimiento de la planta. Cada uno de estos nutrientes se necesita en cantidades variables, y tiene un rango en el que se produce un crecimiento óptimo; demasiado poco causa problemas de deficiencia y demasiado causa toxicidad.

Estos nutrientes ayudan a las funciones celulares básicas de la planta, impulsando el crecimiento, y se conocen como nutrientes esenciales para la planta. Si alguno de los nutrientes esenciales se encuentra en cantidades limitadas o falta por completo, afectará el crecimiento general de la planta, incluso si todos los demás nutrientes están disponibles en cantidades adecuadas.

Estos nutrientes esenciales para las plantas se encuentran de forma natural en el suelo, en cantidades variables según el material parental, el contenido de materia orgánica, el clima local, etc. En muchos casos, los nutrientes también se añaden a los suelos de las macetas comerciales durante la fabricación.

Con el tiempo, estos niveles de nutrientes, tanto en los suelos de los jardines como en las mezclas para macetas, disminuyen o se agotan porque son absorbidos y utilizados por las plantas o se filtran del suelo. Cuando estos nutrientes esenciales para las plantas alcanzan niveles bajos, es necesario volver a añadirlos al suelo en forma de fertilizantes para lograr un crecimiento óptimo de las plantas.

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He escrito otro artículo que trata sobre cómo fertilizar las plantas de interior y toda la información que necesitas para elegir un fertilizante apropiado para tus plantas.

Cómo funciona el fertilizante: El papel de los nutrientes individuales

Los nutrientes esenciales de las plantas se dividen en diferentes clasificaciones basadas en la cantidad relativa que necesitan las plantas. En la clasificación más simple, los nutrientes se conocen como macronutrientes o micronutrientes.

Macronutrientes

Necesitados en mayores cantidades dentro de las plantas (de ahí el «macro»), los macronutrientes están más a menudo involucrados en procesos importantes como la fotosíntesis y la respiración o sirven como componentes estructurales clave dentro de las células. Los macronutrientes esenciales para las plantas incluyen el nitrógeno, el fósforo y el potasio -también conocidos como macronutrientes primarios- y el calcio, el magnesio y el azufre (los macronutrientes secundarios).

¿Qué hace el nitrógeno para las plantas?

El nitrógeno es probablemente el nutriente más conocido que se necesita para el crecimiento de las plantas, y con razón, ya que se necesita en la mayor cantidad. El papel principal del nitrógeno es regular el crecimiento vegetativo. También es un componente de los aminoácidos y la clorofila y ayuda a completar muchas reacciones enzimáticas en la planta.

¿Qué hace el fósforo para las plantas?

El fósforo es un componente estructural del ADN y el ARN, que llevan la información genética en las células. Por ello, es importante en el crecimiento de las raíces y en la floración, ambos procesos en los que se forman nuevas células y se diferencian en partes específicas de la planta.

¿Qué hace el potasio para las plantas?

El potasio tiene un papel más indirecto dentro de las plantas en comparación con el nitrógeno y el fósforo. En lugar de funcionar como un componente estructural, el potasio activa las reacciones enzimáticas que son necesarias para la salud y el crecimiento general de las plantas.

¿Qué hace el calcio para las plantas?

El calcio, en forma de pectato de calcio, es un componente esencial de las paredes celulares, ayudándolas a formarse y a mantenerse fuertes. El calcio también participa en numerosos e importantes procesos enzimáticos y metabólicos. Cuando el calcio no está disponible en cantidades suficientemente altas, el nuevo crecimiento se forma irregularmente o se desfigura. Las plantas con deficiencia de calcio también son menos resistentes al calor, la sequía y las plagas.

¿Qué hace el magnesio para las plantas?

La principal función del magnesio es ayudar a las plantas a realizar la fotosíntesis. Es necesario para que muchas de las enzimas involucradas funcionen adecuadamente, pero su papel más importante es servir como la molécula central y estructural que forma la clorofila.

¿Qué hace el azufre para las plantas?

En comparación con los otros macronutrientes, el azufre sólo se necesita en pequeñas cantidades, pero eso no reduce su importancia. A medida que se producen los procesos metabólicos dentro de la planta, el azufre se descompone en formas utilizadas para construir moléculas orgánicas como las vitaminas y los compuestos odoríferos bien conocidos en las cebollas y el ajo.

Micronutrientes

Los micronutrientes esenciales de las plantas – hierro, manganeso, cobre, molibdeno, zinc, níquel, boro y cloro – son necesarios en cantidades mucho menores dentro de las plantas, pero sus funciones son tan importantes como los macronutrientes que se necesitan en cantidades mayores. Muchos de ellos activan reacciones enzimáticas por lo que es importante que su planta reciba la proporción correcta de micronutrientes cuando son fertilizados.

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¿Qué hace el hierro por las plantas?

El hierro es un componente de muchas enzimas que juegan un papel en la producción de clorofila, lo que lo hace esencial para la fotosíntesis. También influye en la transferencia de energía dentro de la planta y ayuda en la formación de lignina, y tanto en la reducción como en la fijación del nitrógeno.

¿Qué hace el manganeso para las plantas?

El manganeso ayuda a producir cloroplastos, los orgánulos dentro de las células de las plantas donde se realiza la fotosíntesis. También influye en la germinación de las semillas y en la madurez de los cultivos.

¿Qué hace el cobre para las plantas?

El cobre activa las enzimas implicadas en la producción de lignina; las ligninas proporcionan estructura y rigidez a las células vegetales. También es esencial en la fotosíntesis, la respiración de las plantas y la metabolización de los carbohidratos y las proteínas.

¿Qué hace el molibdeno para las plantas?

El molibdeno es un componente esencial de dos enzimas diferentes utilizadas en el metabolismo del nitrógeno, el proceso que toma el nitrato y a través de una serie de pasos lo convierte en amoníaco para ser utilizado en la síntesis de aminoácidos. También es fundamental para las bacterias fijadoras de nitrógeno simbióticas de las leguminosas, para que puedan utilizar el nitrógeno de la atmósfera para el uso de las plantas.

¿Qué hace el Zinc para las plantas?

El zinc es un componente de muchas enzimas y también ayuda en el equilibrio y la actividad hormonal de las plantas, especialmente la de las auxinas.

¿Qué hace el níquel para las plantas?

El níquel es similar al molibdeno en su función, ayudando tanto al metabolismo como a la fijación del nitrógeno. En lugar de convertir el nitrato, el níquel es un componente de las enzimas que convierten el nitrógeno de la urea en amoníaco. De todos los nutrientes esenciales, se requiere en la menor cantidad.

¿Qué hace el Boro para las plantas?

El boro es importante es el movimiento de los azúcares dentro de la planta, la producción de aminoácidos, la división celular, la floración y la fructificación.

¿Qué hace el cloro para las plantas?

El cloro ayuda a regular la turgencia de las hojas de las plantas, manteniendo la presión dentro de los componentes celulares de la planta para mantener las paredes celulares rígidas. También ayuda a las plantas a resistir las enfermedades y ayuda en la fotosíntesis.

Eligiendo un fertilizante

Tratar de elegir un fertilizante para usar en sus plantas puede parecer una tarea increíblemente desalentadora. Un rápido paseo por el pasillo de fertilizantes del centro de jardinería local puede hacer que te rasques la cabeza con asombro en las estanterías y los estantes de las opciones disponibles.

Para ayudar a que este proceso sea menos desalentador, hablemos primero de las etiquetas de los fertilizantes, y luego pasaremos a explicar los diferentes tipos.

Entendiendo la etiqueta de un fertilizante

Cuando miras la etiqueta de los fertilizantes una de las primeras cosas que puedes notar es un conjunto de tres números, que se conoce como la relación N-P-K. Dado que el nitrógeno, el fósforo y el potasio son necesarios en cantidades más altas que los otros nutrientes esenciales de las plantas, se utilizan como un método universal de etiquetado. Esta proporción permite a los consumidores comparar fácilmente los productos entre sí, ya que indica el porcentaje, en peso, de los tres nutrientes principales del producto.

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Para explicarlo mejor… consideremos una formulación de fertilizante 10-10-10: el nitrógeno, el fósforo y el potasio constituyen el 10% del peso del producto final. Así que una bolsa de 10 kilos contiene 1 kilogramo de nitrógeno, 1 kilogramo de fósforo (en forma de P2O5) y 1 kilogramo de potasio (en forma de K2O).

Tipos de fertilizantes

¿Cómo funciona el fertilizante de manera diferente según la formulación utilizada? Una vez que entiendes lo que significan los números en la etiqueta hace que la elección de uno específico sea mucho más fácil. La mejor manera de abordarlo es comenzar pensando en los siguientes parámetros básicos, y determinar lo que funciona mejor para sus plantas y sus preferencias personales.

Para facilitarlo, empezaremos con algunos conceptos muy amplios y luego trabajaremos en otros más específicos…

Convencional versus Orgánico

En primer lugar, hablemos de los productos convencionales frente a los orgánicos, un tema que puede apasionar a los jardineros.

Los fertilizantes convencionales -también conocidos como inorgánicos- suelen formularse utilizando materiales sintéticos o artificiales (aunque también pueden contener materiales naturales).

Beneficios de los fertilizantes convencionales:

  • Especialmente formulado para que los nutrientes estén rápidamente disponibles para las plantas. Esto significa que las deficiencias de las plantas se arreglan rápidamente, reduciendo los efectos a largo plazo en sus plantas.
  • Relativamente barato y fácilmente disponible debido a la producción en masa.

Desventajas de los fertilizantes convencionales:

Los fertilizantes orgánicos, por otra parte, están completamente hechos de materiales naturales. Los productos orgánicos consisten típicamente en los productos de desecho de los organismos vivos o en los restos descompuestos de los organismos que alguna vez fueron vivos.

Beneficios de los fertilizantes orgánicos:

  • Los fertilizantes orgánicos se consideran más sostenibles desde el punto de vista ambiental. Requieren menos energía para su producción, lo que resulta en menos emisiones de gases de efecto invernadero por la fabricación.
  • Después de la aplicación, los microorganismos del suelo descomponen los componentes del fertilizante, liberando los nutrientes para que las plantas los absorban. En este momento también se añade materia orgánica al suelo, mejorando la estructura del mismo y aumentando la retención de agua en el suelo.

Desventajas de los fertilizantes orgánicos:

  • Las leyes de etiquetado dictan que la proporción N-P-K que figura en el producto sólo incluye los nutrientes inmediatamente disponibles para la absorción por parte de las plantas. Muchos fertilizantes orgánicos tienen componentes que se liberan con el tiempo; por lo tanto, sus proporciones son menores y muchos consumidores piensan que los productos no son tan eficaces porque tienen menos nutrientes.

De liberación rápida contra liberación lenta

Ahora pasemos a la disponibilidad de nutrientes. La diferencia entre los fertilizantes de liberación rápida y los de liberación lenta es cuando los nutrientes están disponibles para la absorción por parte de las plantas.

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Los fertilizantes de liberación rápida contienen nutrientes que están inmediatamente disponibles para la absorción por parte de las plantas. Como mencioné al hablar de los fertilizantes convencionales, esto es bueno en el sentido de que ayuda a corregir rápidamente las deficiencias, pero también aumenta la posibilidad de que los nutrientes se filtren del suelo a las fuentes de agua. Los fertilizantes de liberación rápida suelen ser productos convencionales o inorgánicos.

Los fertilizantes de liberación lenta contienen ingredientes que se descomponen lentamente, proporcionando una fuente gradual de nutrientes a las plantas con el tiempo. Los fertilizantes orgánicos son de liberación lenta, pero los fertilizantes convencionales también pueden formularse para liberar lentamente los nutrientes.

Granulado contra soluble en agua

Los fertilizantes granulados se hacen mezclando fuentes de nutrientes secos y luego formando el producto en gránulos para su fácil aplicación. El producto final puede ser convencional u orgánico dependiendo de los ingredientes utilizados. Los fertilizantes granulares convencionales pueden ser formulaciones de liberación rápida o lenta. también conocidos como fertilizantes secos.

Los fertilizantes líquidos o solubles en agua se fabrican en concentraciones que son fácilmente solubles en agua. Se diluye o disuelve el concentrado en agua en la proporción correcta y luego se utiliza esta solución diluida para regar las plantas. Se mezclan fácilmente y a fondo, lo que facilita la fertilización de las plantas, pero no están disponibles en fórmulas de liberación lenta.

Especialidad de todo propósito versus especialidad

Por último, dentro de las clasificaciones de los fertilizantes, quedan dos tipos para elegir: los fertilizantes de uso general y los fertilizantes de especialidad.

Los fertilizantes de uso múltiple se fabrican para satisfacer las necesidades de la mayoría de las plantas y son una buena opción durante una temporada de crecimiento típica si no se tienen condiciones de crecimiento periféricas o plantas atípicas. Por lo general, contienen los tres nutrientes clave (N, P y K) en niveles comparables para satisfacer las necesidades básicas de las plantas.

Los fertilizantes de especialidad están diseñados para satisfacer las necesidades de tipos específicos de plantas (ácidas, suculentas, orquídeas, etc.) o pueden tener un nutriente en una cantidad considerablemente mayor. Los fertilizantes de especialidad son útiles para las plantas que tienen ciertas necesidades de micronutrientes que no se satisfacen con los alimentos para plantas de uso general, o si requieren cantidades más altas de un determinado nutriente debido a la forma en que la planta crece.

Aplicación de fertilizantes

La fertilización de las plantas tiene como objetivo ayudar y mejorar el crecimiento de las plantas cuando hay una falta de nutrientes en el suelo o en la mezcla de macetas. No es una panacea para todo lo que enferma a tu planta y debe hacerse con cuidado.

Si se aplican incorrectamente, los fertilizantes pueden causar graves problemas y posiblemente dañar permanentemente sus plantas. Cuando el crecimiento de la planta se ralentiza o se atrofia es importante que evalúe su planta por otros problemas como el riego, la iluminación o los problemas de temperatura, y compruebe visualmente si hay plagas de insectos o enfermedades. Una vez que haya descartado estas otras posibles causas de un crecimiento deficiente es entonces el momento de tratar de fertilizar sus plantas.

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Sin embargo, ten en cuenta que los nutrientes esenciales para las plantas son necesarios para las plantas dentro de un rango específico, y es importante que no las fertilices en exceso y las «alimentes» demasiado.

Directrices básicas

No existe una regla única para la aplicación de fertilizantes debido a la amplia variación de productos disponibles para su uso y su rango de concentraciones de nutrientes. Las tasas y la frecuencia de aplicación dependen del producto en sí, mientras que se tienen en cuenta los siguientes inquilinos básicos:

  • Aplicar los fertilizantes a la tasa y frecuencia indicadas en la etiqueta del producto, o incluso a una dosis menor. No es el caso cuando si un poco de algo es bueno, aún más es mejor. Fertilizar en exceso sus plantas es generalmente más dañino que no darles suficientes nutrientes.
  • Aplicar los fertilizantes cuando las plantas están creciendo activamente, y no en estado de latencia. Cuando las temperaturas bajan durante los meses más frescos, el crecimiento de las plantas en los meses de invierno se ralentiza y no se necesita ningún fertilizante.
  • Siempre riegue bien los fertilizantes en el suelo después de la aplicación, independientemente de si sus plantas están en el suelo o plantadas en contenedores.
  • No aplique fertilizantes cuando sus plantas estén estresadas debido a un trasplante reciente o se estén recuperando de problemas de insectos o enfermedades. Permítales un par de semanas después de tal evento antes de comenzar a fertilizar de nuevo.

Consideraciones especiales

¿Cómo funciona el fertilizante en diferentes situaciones? Ciertas condiciones de cultivo requieren algunas consideraciones especiales cuando se trata de aplicar fertilizantes. Esto ayuda a asegurar que no se dañen las plantas y que éstas reciban todos los beneficios de la aplicación.

Plantación en tierra

  • Mantener el pH adecuado del suelo. El pH del suelo del jardín afecta en gran medida a la disponibilidad de nutrientes. A medida que el pH del suelo se vuelve más ácido o más basicocalino, muchos de los macronutrientes dejan de estar disponibles para su absorción, lo que crea deficiencias; al mismo tiempo, los micronutrientes se vuelven más disponibles, lo que aumenta las posibilidades de toxicidad de los micronutrientes.

Tierra de macetas

  • Espere de 4 a 6 semanas después de plantar sus plantas de contenedor para empezar a fertilizar. Muchos suelos comerciales para macetas tienen fertilizante añadido durante la fabricación; fertilizar antes de que se agoten los nutrientes del medio de cultivo causará problemas de toxicidad.

Jardinería de contenedores

  • Fertilizar las plantas de contenedor a una dosis más baja que la recomendada en la etiqueta, con mayor frecuencia. Las plantas en maceta necesitan ser regadas más frecuentemente que la tierra del jardín. Esta irrigación frecuente lixivia los nutrientes de la zona de las raíces más rápidamente, lo que requiere un reabastecimiento más frecuente.

Jardinería de hierbas

  • Fertilice sus hierbas, ya sean cultivadas en recipientes o plantadas en el suelo, ligeramente y evite los fertilizantes con alto contenido de nitrógeno. El nitrógeno promueve el crecimiento vegetativo, y demasiado fertilizante hace que las plantas crezcan demasiado rápido, reduciendo así la concentración de aceites en las hojas de las hierbas, atenuando el sabor.

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