¿Cuál es la diferencia entre las suculentas y los cactus?

Cuando piensas en suculentas y cactus, estoy seguro de que la mayoría de la gente asume que son dos grupos de plantas separadas pero estrechamente relacionadas.

Sin embargo, es un poco más complicado que eso. Las suculentas son un grupo suelto de plantas que tienen adaptaciones especiales que les permiten almacenar agua dentro de sus tallos, hojas y raíces.

No son una familia de plantas distinta. Hay plantas suculentas dentro de al menos 60 familias de plantas diferentes. Esto hace que las suculentas sean un grupo muy diverso de plantas vagamente conectadas.

Los cactus, por otro lado, son una familia definida de plantas dentro de la taxonomía y clasificación científica de las plantas. Todos los cactus son suculentos, pero no todos los suculentos son cactus.

La mayoría de la gente asume que los cactus son fáciles de detectar, porque son los que tienen las espinas. Pensé esto durante años, pero resulta que no es el caso. Muchas plantas aparte de los cactus tienen espinas, tanto en el grupo de las suculentas, como en otros más amplios. Además, muchos cactus tienen pocas o ninguna espina, por lo que pueden ser fácilmente identificados erróneamente si no están buscando las cosas correctas.

Resulta que hay una manera infalible de determinar si estás mirando un cactus.

Todo se reduce a las areolas.

Son pequeñas protuberancias redondas de color claro u oscuro en la superficie de un cactus y es donde crecen las espinas, pelos y flores. Si una planta suculenta tiene areolas presentes, es un cactus. Si no tiene areolas, no puede ser un cactus.

Es interesante que la mayoría de los cactus no tienen verdaderas ramas u hojas. Esta es una adaptación para prevenir la pérdida de agua en los climas comúnmente áridos en los que viven la mayoría de los cactus. Las areolas son el equivalente en cactus de las ramas de los árboles, y las espinas son las hojas. Sin embargo, hay algunos cactus ramificados, como el cactus Saguaro. En este caso, las ramas crecen desde las areolas.

Pasemos a aprender un poco más sobre las suculentas.

¿Qué es una planta suculenta?

El grupo de plantas que componen la categoría de las suculentas se extiende a lo largo de más de 40 familias de plantas, siendo algunas, si no la mayoría de las plantas de esas familias, suculentas. Las familias de plantas que contienen muchas especies suculentas incluyen los agaves, los áloes, los cactus, las crasulas, las echeverias, las euforbias, los kalanchoes, los mesembs, los sedums y los sempervivums.

La palabra «suculento» viene de la palabra latina suculentus , que significa «lleno de jugo». Basta con mirar el aloe vera, que es famoso por el gel mucilaginoso que se encuentra dentro de las hojas gruesas de la planta. Pero la presencia de una sustancia zafiro por sí sola no confirma que una planta sea suculenta. De hecho, no hay una definición clara de lo que es una planta suculenta. Por ejemplo, hay mucha controversia sobre si las yucas pertenecen a este grupo.

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Una de las formas en que los expertos en plantas intentan aclarar la cuestión es especificar que una planta debe tener hojas o tallos carnosos que almacenen temporalmente agua para su uso durante los períodos de sequía para calificar como suculenta. Esta definición excluye los órganos de almacenamiento como las raíces, los cormos, los rizomas y los bulbos. Estas características almacenan alimentos junto con agua y ayudan a la planta a sobrevivir a condiciones adversas que incluyen el frío o el calor excesivos y la falta de luz, en lugar de existir únicamente con el propósito de ayudar a la planta a sobrevivir a los períodos secos.

La razón por la que una planta almacena agua también es importante. Esto se refleja en el hecho de que el uso común del término «suculenta» se refiere a las suculentas xerófilas – plantas resistentes a la sequía. Esto contrasta con las suculentas halófilas, que son plantas que almacenan agua para poder sobrevivir en ambientes salados como las costas, los pantanos y las marismas.

Los horticultores suelen excluir también las bromelias, las orquídeas y las cícadas similares a las palmeras, ya que las características distintivas de estas plantas únicas simplemente eclipsan sus características suculentas. Para aprender más sobre el cuidado de las suculentas, lea mi artículo sobre el tema aquí.

Otras características de ahorro de agua de las suculentas

La suculencia, que es responsable de esos tallos y hojas carnosas, puede ser la forma más obvia de distinguir las suculentas de otros tipos de plantas, pero es sólo uno de los varios mecanismos que estas plantas utilizan para sobrevivir en condiciones áridas. Otras características de ahorro de agua que pueden tener las plantas suculentas incluyen:

  • Grandes concentraciones de mucílago espeso y glutinoso.
  • Características de la superficie que protegen a la planta de la pérdida de agua, como una capa cerosa, así como pelos o espinas que rompen el flujo de aire alrededor de la planta y proporcionan algo de sombra.
  • Costillas o surcos que permiten a la planta hincharse con el agua y luego encogerse durante la sequía para disminuir la superficie expuesta al sol.
  • Patrones de crecimiento compactos, columnares o esféricos que maximizan la proporción de tejido interno en comparación con la superficie expuesta para minimizar la pérdida de agua.
  • Tallos verdes que realizan la fotosíntesis.
  • Sistema de raíces poco profundas que es capaz de absorber pequeñas cantidades de humedad que pueden ocurrir en la superficie del suelo.
  • Metabolismo del ácido crasuláceo (CAM), que permite a la planta reducir la pérdida de agua abriendo sólo sus poros por la noche para absorber el dióxido de carbono necesario para la fotosíntesis.

¿Qué es un cactus?

Un cactus es una planta con flor que pertenece a la familia botánica Cactaceae, que contiene más de 1700 especies conocidas, casi todas ellas suculentas. Las plantas de la familia de las cactáceas son endémicas exclusivamente de América, con la única excepción de los cactos de muérdago ( Rhipsalis ), que también están presentes de forma natural en zonas aisladas de África tropical y Asia.

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La mayoría de las plantas de cactus son cactus del desierto, siendo el cactus saguaro ( Carnegiea gigantea ) del Desierto de Sonora el más emblemático. Pero también hay cactus de la selva, como el cactus de Navidad (schlumbergera), que apenas parecen cactus.

Los cactus comparten muchas características con otros tipos de suculentas, teniendo ciertas tendencias que son típicas pero no exclusivas de los cactus. Por ejemplo, la mayoría de los cactus son suculentas de tallo con tallos sin hojas, cerosos y de color verde que almacenan agua y realizan la fotosíntesis. A veces los tallos parecen hojas, como en el caso de los cactus de Navidad y las chumberas (opuntias), donde los múltiples tallos de la planta están formados por segmentos o almohadillas aplanadas.

Otras suculentas características de ahorro de agua que son muy típicas de los cactus son los tallos acanalados o estriados, patrones de crecimiento columnar o esférico, sistemas radiculares poco profundos y muchas espinas. Y todos los cactus tienen fotosíntesis CAM.

Como se mencionó anteriormente, la única característica que es única para los cactus, que no tienen otras plantas, es una estructura especializada en la base de las espinas de la planta, así como sus ramas, hojas y flores. Estas características, llamadas areolas, permiten a los cactus producir más eficazmente espinas protectoras, y comúnmente tienen múltiples espinas que sobresalen de ellas.

Otra forma de identificar un verdadero cactus es buscar flores grandes, audaces y coloridas que produzcan frutos. Si las flores de una suculenta floreciente son pequeñas o poco impresionantes, entonces probablemente no es un cactus.

Cactus Lookalikes

Euphorbia horrida – Un suculento, pero no un cactus
Así que, si una suculenta parecida a un cactus tiene espinas puntiagudas, pero no emergen de las protuberancias o almohadillas, entonces sabes que no es un cactus. Los principales culpables de este juego de imitación de cactus son las suculentas del género Euphorbia . Estas plantas evolucionaron para llenar nichos de clima árido en África que son similares a los de las Américas que dieron origen a los cactus. La familia Didiereaceae de suculentas de África y Madagascar también tiene muchos parecidos a los cactus.

Si tienes problemas para identificar tu planta suculenta, o para decidir si tienes una suculenta o un cactus en tus manos, mira la increíble página de identificación de cactus y suculentas en plantsam.com.

Cuidado de los cactus

Dado que los cactus son suculentos, puede seguir las pautas generales para el cuidado de los suculentos, teniendo en cuenta que los cactus del desierto necesitan mucha luz solar directa y brillante, al menos cinco o seis horas al día. Están acostumbrados a temperaturas más altas y a una menor humedad, aunque se adaptarán a la mayoría de los entornos domésticos, siempre que reciban suficiente luz.

Asegúrese de permitir que el medio de cultivo se seque por completo entre riegos, y por lo general no es necesario regarlos mucho durante su período de letargo invernal.

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Los cactus de la selva son un caso especial, ya que requieren luz solar indirecta, mayor humedad y un medio de crecimiento uniformemente húmedo durante todo el año.

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