¿Por qué los cactus tienen espinas?

Siempre asumí que los cactus sólo tenían espinas para protegerse, pero resulta que tienen muchas más funciones y son realmente adaptaciones bastante notables. Ayudan a los cactus a superar las dificultades de vivir en condiciones desérticas de varias maneras interesantes.

¿Por qué los cactus tienen espinas? Las espinas ayudan a los cactus a prosperar en los entornos desérticos proporcionando múltiples funciones. Protegen a la planta de los depredadores, proporcionan sombra, ayudan a regular la temperatura, reducen la pérdida de agua e incluso ayudan a la planta a propagarse y reproducirse.

Sigue leyendo y te explicaré exactamente cómo los cactus usan sus espinas para ayudarles a sobrevivir y prosperar en las inhóspitas condiciones en las que viven.

¿Por qué los cactus tienen espinas?

Hay 6 razones principales por las que los cactus tienen espinas. Voy a explicar cada razón con un pequeño detalle y estoy seguro de que te fascinarán los interesantes usos de estas adaptaciones con espinas.

1. Las espinas de cactus atrapan el aire, regulando la temperatura de la planta

Aunque las espinas de los cactus son pequeñas, suelen ser muy numerosas, cubriendo la superficie de la planta. De la misma manera que el uso de un jersey atrapa una capa aislante de aire junto a la piel, las espinas de un cactus atrapan una capa de aire cerca de la superficie de la planta, reduciendo la ventilación.

Esta capa de aire aísla el cactus y evita grandes cambios de temperatura. Esto es útil tanto en las condiciones muy calurosas del desierto, pero también los protege de grandes cambios de temperatura entre el día y la noche, y durante las diferentes estaciones, donde en algunos climas desérticos, puede hacer bastante frío por la noche.

2. Proporcionar sombra

Las espinas de los cactus son pequeñas y delgadas y no es lo que normalmente se esperaría de una sombrilla. Sostén una sola espina de cactus y la sombra que hace es diminuta y aparentemente insignificante.

Sin embargo, debido a que las espinas de los cactus son tan numerosas, el efecto combinado de todas ellas proporciona una sorprendente cantidad de sombra. No hay demasiados lugares para encontrar sombra en un desierto y el sol podría fácilmente dañar un cactus sin alguna capacidad de evitar que algo de esto llegue a la superficie del cactus.

Además de reducir el calor, la sombra de las espinas de los cactus también reduce la evaporación del agua de la superficie de un cactus, reduciendo la pérdida de agua y ayudando a un cactus a sobrevivir más eficientemente durante un período de sequía.

3. Las espinas protegen a los cactus de los depredadores

Las espinas de los cactus son extremadamente afiladas y pueden ser muy dolorosas al tocarlas a menos que se tenga cuidado. Me sorprende constantemente lo afiladas que son cuando estoy replantando un cactus, y me recuerda por qué se necesita un cuidado especial alrededor de estas plantas.

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Los cactus son a menudo una de las plantas más numerosas en un ambiente desértico y, para los muchos animales que viven aquí, un cactus sería una comida bienvenida, pero las espinas impiden a la mayoría de los animales darse un festín con estas plantas.

Desafortunadamente para los cactus, hay un número de animales que no son molestados en lo más mínimo por las afiladas espinas de los cactus, y siguen adelante y los comen de todos modos. Las jabalinas, los camellos y muchos roedores e insectos comerán cactus a pesar de sus espinas.

4. Movilidad y reproducción

Algunas especies de cactus tienen espinas de púas que se adhieren fácilmente a cualquier animal (o incluso a los humanos) que se acerque demasiado a ellos. Este es un inteligente mecanismo de reproducción, más famoso por los cactus Cholla (Cylindropuntia).

Cuando algo se acerca, las espinas de púas se pegan en el pelaje o la piel del animal. Parte del cactus se desprenderá de la planta madre y será transportado a otro lugar.

Cuando estas partes del cactus eventualmente se desprendan del animal, comenzarán a crecer una nueva planta donde caen.

Este comportamiento no es exclusivo de los cactus, ya que muchas plantas recurren a la ayuda de los animales para reproducirse y propagarse, pero algunos cactus han asignado este papel a sus espinas, con excelentes resultados.

Curiosamente, esto significa que cuando se ven cientos de cactus Cholla en el desierto, es probable que sean clones de cada uno de ellos y genéticamente idénticos, debido a la eficiencia de esta técnica de reproducción.

5. Las espinas de cactus ayudan a recoger agua

Los desiertos en los que viven muchos cactus son notoriamente áridos y las lluvias son impredecibles. Puede pasar mucho tiempo antes de la próxima lluvia, por lo que los cactus y otras plantas del desierto deben hacer uso de adaptaciones para recoger, almacenar y conservar el agua.

Las espinas de los cactus tienen un papel importante en la recolección de agua del aire y son capaces de hacerlo muy eficientemente debido a la gran superficie en contacto con el aire.

Los cactus no pierden agua de estas espinas ya que son metabólicamente inactivas, pero permiten que el vapor de agua del aire se condense en las espinas y corra hacia la superficie de la planta y hacia el suelo, para ser absorbido por las raíces.

Incluso cuando no ha llovido durante mucho tiempo, todavía puede haber una importante humedad transportada en el aire. El aire caliente retiene más humedad, pero al enfriarse, el aire no puede transportar toda la humedad, y parte de ésta se condensará en las superficies. Por eso se forma rocío al atardecer, y los cactus están listos y esperando para recoger esta fuente de agua del aire.

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6. Las espinas de cactus son hojas modificadas

Las espinas de los cactus son en realidad hojas muy modificadas, aunque no tienen ninguna de las mismas estructuras que se encuentran en las hojas normales y son completamente inertes. Los cactus se han adaptado a las duras condiciones en las que viven desarrollando areolas en lugar de ramas y espinas en lugar de hojas.

El problema con las hojas es que la gran superficie hace que se pierda mucha agua en un proceso llamado transpiración. Los cactus se han adaptado trasladando las funciones de las hojas al cuerpo del cactus. Esto significa que la fotosíntesis se realiza en el tronco del cactus, en lugar de donde normalmente pensamos que se realiza en otras plantas.

La adaptación y el desarrollo de las espinas se desarrollaron gradualmente, ya que las condiciones calurosas e inhóspitas de los desiertos dieron lugar a ventajas de supervivencia al tener hojas más pequeñas. Gradualmente, las funciones de las hojas se desplazaron al tallo central, y los restos de hojas se endurecieron y desarrollaron las otras adaptaciones de espinas que vemos hoy en día.

¿Cuál es la diferencia entre las espinas y las espinas dorsales?

Muchas plantas tienen espinas, pero sólo unos pocos tipos de plantas tienen espinas, y aún así muchas veces se ven bastante similares. Entonces, ¿cuál es la diferencia? Las espinas son hojas modificadas, mientras que las espinas son ramas modificadas.

Todas las plantas con espinas también tendrán hojas de alguna descripción. Las plantas con espinas no tienen hojas, porque las espinas SON las hojas.

Es interesante que muchas de las plantas que característicamente asociamos con tener espinas, en realidad no las tienen. Las espinas de las rosas son en realidad espinas. Las espinas son extensiones afiladas de la epidermis del tallo o de la hoja y son diferentes tanto de las espinas como de las espinas.

¿Son venenosas las espinas de cactus?

Las espinas de cactus no son venenosas. Sin embargo, pueden causar daños significativos en la piel, particularmente en las variedades con espinas dentadas. Las espinas de púas están diseñadas para desprenderse y alojarse en la piel del animal o humano con el que entran en contacto. Estas espinas son difíciles de quitar y pueden causar dermatitis localizada o una reacción granulomatosa si se dejan sin tratar.

Los cactus opuntia tienen espinas muy cortas que se alojan en la piel y pueden ser muy difíciles de sacar. Irritarán la piel y serán muy incómodos. He pasado muchas horas frustrantes tratando de sacar las espinas de los hongos de mi piel con un par de pinzas. No es una situación en la que me gustaría estar de nuevo.

¿Crecen de nuevo las espinas de cactus?

Las espinas del cactus emergen de las areolas a medida que la planta crece. Las espinas maduras son inertes y no volverán a crecer si se dañan o se quitan. Las nuevas espinas sólo crecerán de las nuevas areolas a medida que el cactus crezca.

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Si estás cultivando cactus como plantas ornamentales, manéjalos con cuidado, ya que el daño cosmético que se hace al dañar o romper las espinas es permanente.

Espero que hayas disfrutado aprendiendo por qué los cactus tienen espinas. Este artículo es parte de una serie que analiza algunas de las interesantes características de los cactus y suculentas. Echa un vistazo a algunos de los otros artículos de esta serie a continuación.

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